Tremendo. Frente a frente en lo digital como sentados en la misma mesa.
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15/10/2022

Tremendo. Frente a frente en lo digital como sentados en la misma mesa.

Una reunión en el stand de chat 3D de Google se sintió como ciencia ficción de la vida real Project Starline es el verdadero negocio. Hace que una llamada virtual se sienta como una conversación uno a uno. Pero no está claro si es algo que la mayoría de la gente alguna vez experimentará.

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Parecía que podía agarrar la manzana. Jason Lawrence, un investigador de Google, estaba sentado frente a mí, sosteniendo la fruta en su mano. Podía verlo, estaba rojo y brillante, y mi cerebro me decía que estaba allí mismo. Pero Lawrence y la manzana estaban en realidad en otra habitación, solo se proyectaban frente a mí a través del Proyecto Starline de Google.

Project Starline es el stand de video chat 3D de próxima generación de Google que presentó por primera vez en Google I / O 2021. Deslízate en una cabina, y se supone que tu imagen se proyectará en otra cabina en tiempo real, como si realmente estuvieras sentado con alguien más al otro lado de una mesa. En un conmovedor video, Google mostró a familiares y amigos conectándose alegremente entre sí usando Starline, y las recreaciones virtuales parecían notablemente realistas. "Eso fue alucinante", dice una persona en el video. "He visto mucho, pero nunca he visto esto", dijo otro.

Pero en el año transcurrido desde entonces, Google ha mantenido en gran medida el proyecto en secreto, hasta ahora. La compañía me invitó a visitar Starline por mí mismo, y estaba ansioso por saber si estaría a la altura de la exageración.


"Creemos que tenemos un gran avance en la tecnología de la comunicación que te hace sentir más cerca y más conectado con personas que podrían estar en cualquier parte del mundo", dijo Andrew Nartker, director de gestión de productos de Starline. Nartker estaba sentado frente a mí en una mesa en una de las salas de conferencias de Google para una reunión cara a cara normal. Describió la experiencia de Starline como "una ventana mágica" que te permite sentir que "estás conectado y junto" con otras personas.

Eventualmente, pasamos a probar Starline. La máquina se metió en una pequeña sala de conferencias, ocupando la gran mayoría del espacio. A un lado, había un largo banco de madera con un cojín de asiento justo en el medio. Por el otro, una pantalla mostraba el cojín vacío en el otro stand de Starline. Cuando tomé asiento, más de una docena de cámaras y sensores me apuntaron. Fue angustioso: podía decir que cada uno de mis movimientos estaba siendo rastreado.
Pero cuando Nartker se deslizó en el marco de su stand de Starline, la tecnología se desvaneció en gran medida, y pudimos retomar inmediatamente nuestra conversación como si nos hubiéramos movido de una mesa a otra.

Starline hace un excelente trabajo haciendo una representación en 3D de la persona con la que estás hablando. Tanto Nartker como Lawrence se veían igual que ellos cuando les estreché la mano unos minutos antes. Las sombras virtuales detrás de ambos ayudaron a vender el efecto. Incluso fue posible estimar qué tan lejos estaba la manzana de Lawrence frente a su cuerpo.

Todo se sintió mucho más natural que una llamada de Zoom. No había una latencia discernible en sus movimientos o en nuestra conversación, por lo que hablar se sentía como hablar. No hubo retrasos extraños de audio o visuales. Era más fácil creer que en realidad estaba con alguien porque estaba haciendo contacto visual genuino con humanos virtuales de tamaño completo en lugar de entrecerrar los ojos en una pequeña ventana de Zoom.

Parte de la razón por la que Starline es tan convincente es que no solo estás mirando una pantalla, sino una serie de lentes frente a una pantalla o una matriz lenticular.

 

El principio es similar a las tarjetas holográficas que pueden mostrar una imagen diferente o un efecto 3D cuando las meces de un lado a otro, dijo Lawrence. Starline lleva eso un paso más allá al rastrear sus ojos para saber hacia dónde dirigir las imágenes que le está mostrando.

La ilusión no era perfecta. Mirando de cerca, se podía decir que la persona estaba siendo recreada; una cabeza puede no ser perfectamente redonda, por ejemplo, y la parte superior del cabello de Lawrence podría ponerse bastante nerviosa. Si la persona con la que estás hablando se mueve a los límites de lo que Starline estaba reconstruyendo activamente (Nartker estimó que era aproximadamente un metro cúbico de espacio), se volverá borrosa, se romperá en polígonos defectuosos y, finalmente, desaparecerá por completo.

Starline es impresionante, y definitivamente mejoró el chat de video. Puedo ver que es útil para conversaciones individuales, especialmente en lugares como el consultorio de un médico o un entorno de servicio al cliente. Pero Starline claramente tiene algunas limitaciones. El stand de Starline es enorme y está cargado de tecnología presumiblemente costosa. Nartker se negó a compartir un precio cuando le pregunté, y necesitarás dos para poder usar Starline.

Aún así, Google está avanzando con Starline expandiéndose ligeramente quién podrá probarlo. Esta semana, la compañía anunció que instalaría stands Starline para socios empresariales seleccionados. Empresas como Salesforce, WeWork, T-Mobile y Hackensack Meridian Health probarán la tecnología como parte de un programa de acceso temprano. Los empleados de Google ya han invertido miles de horas, dijo Nartker, y la compañía dijo que ha invitado a "más de 100 socios empresariales" en industrias como los medios de comunicación, la atención médica y el comercio minorista a probar Starline en las oficinas de Google.
Todavía hay un camino por recorrer antes de que Starline esté ampliamente disponible para comprar, si es que alguna vez lo está. "Es una tecnología en etapa inicial que creemos que es muy emocionante y un gran avance en el espacio", dijo Nartker. "Pero no es un producto en este momento".

A lo largo de nuestra conversación, Nartker habló sobre cómo Starline mejoró enormemente la telepresencia porque replicaba una conversación cara a cara en persona. Después de experimentar Starline por mí mismo, ahora estoy de acuerdo con la idea de que una mejor telepresencia puede tener un impacto significativo en las interacciones virtuales, y siento que algo como Starline debe estar en nuestro futuro, incluso si ese futuro está a años de distancia y espero que no sea una cabina de video gigante.

El mismo día, mientras escuchaba la entrevista del CEO de Meta, Mark Zuckerberg, con The Verge, me sorprendió cómo hizo un lanzamiento similar para un conjunto de dispositivos muy diferentes. "La magia de la realidad virtual, para las personas que han experimentado esto, es que básicamente convence inmediatamente a tu mente de que estás presente en otro lugar y con las personas que están allí", dijo Zuckerberg. Discutió cómo, en el futuro, la entrevista podría hacerse con él como un holograma, que es en gran medida lo que me acababa de sorprender con Starline.

Me pareció sorprendente que dos de las compañías tecnológicas más grandes del mundo estén tratando de mejorar la presencia virtual. Por supuesto, ambos se beneficiarían de hacerlo; Meta está totalmente involucrado en su concepto del metaverso, mientras que Google está presionando duro para hacerse cargo de la empresa. Las cabinas de chat y las costosas pantallas de realidad mixta no son prácticas ni deseables para la mayoría de las personas por el momento, pero tal vez lo que realmente despegue suceda en algún lugar en el medio.

Nartker terminó nuestra conversación de Starline con un golpe de puño virtual, algo que dijo que hace con cada demostración. Al igual que con la manzana de Lawrence, entendí lógicamente que en realidad no sentiría que los nudillos de Nartker golpearan los míos. Pero cuando fuimos a por el golpe, mi cerebro anticipó que mi puño haría contacto de todos modos, y mi mano sintió alguna sensación de todos modos. Cuando nuestras manos se clavaron entre sí, nos reímos del momento compartido, a pesar de que estábamos separados por habitaciones.

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