Psicología, Terapia e inteligencia artificial
6 12 2021

Psicología, Terapia e inteligencia artificial

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Los investigadores están aprendiendo más sobre cómo funciona la terapia al examinar el lenguaje que usan los terapeutas con los clientes. Podría llevar a que más personas mejoren y se mantengan mejor.

Kevin Cowley recuerda muchas cosas sobre el 15 de abril de 1989. Había tomado el autobús hasta el estadio de fútbol de Hillsborough en Sheffield, Inglaterra, para ver el partido de campeonato de semifinales entre Nottingham Forest y Liverpool. Tenía 17 años. Era una tarde hermosa y soleada. Los aficionados llenaron las gradas.

Recuerda haber sido presionado entre las personas con tanta fuerza que no podía sacar las manos de los bolsillos. Recuerda el choque de la barrera de seguridad que se derrumbó detrás de él cuando su equipo estuvo a punto de anotar y la multitud aumentó.

Cientos de personas cayeron, derribadas como fichas de dominó por los inmovilizados junto a ellos. Cowley se hundió. Recuerda despertarse entre los muertos y morir, aplastado por el peso de los cuerpos. Recuerda el olor a orina y sudor, el sonido de los hombres llorando. Recuerda mirar a los ojos al hombre que luchaba a su lado y luego pararse sobre él para salvarse. Todavía se pregunta si ese hombre fue una de las 94 personas que murieron ese día.

Estos recuerdos han atormentado a Cowley durante toda su vida adulta. Durante 30 años sufrió flashbacks e insomnio. Tenía problemas para trabajar, pero estaba demasiado avergonzado para hablar con su esposa. Bloqueó lo peor bebiendo. En 2004, un médico lo refirió a un terapeuta en formación, pero no ayudó y abandonó después de un par de sesiones.

Pero hace dos años vio una terapia de publicidad con carteles en Internet y decidió intentarlo de nuevo. Después de docenas de sesiones regulares en las que él y su terapeuta hablaron por mensaje de texto, Cowley, ahora de 49 años, finalmente se está recuperando de un trastorno de estrés postraumático severo. “Es asombroso cómo unas pocas palabras pueden cambiar una vida”, dice Andrew Blackwell, director científico de Ieso , la clínica de salud mental con sede en el Reino Unido que trata a Cowley.

Lo que es crucial es pronunciar las palabras adecuadas en el momento adecuado. Blackwell y sus colegas de Ieso son pioneros en un nuevo enfoque de la atención de la salud mental en el que una IA analiza el lenguaje utilizado en las sesiones de terapia. La idea es utilizar el procesamiento de las palabras dichas para identificar qué partes de una conversación entre el terapeuta y el paciente, qué tipos de enunciados e intercambios, parecen ser más efectivos para tratar diferentes trastornos.

El objetivo es brindar a los terapeutas una mejor comprensión de lo que hacen, ayudar a los terapeutas experimentados a mantener un alto nivel de atención y ayudar a los aprendices a mejorar. En medio de un déficit global en la atención, una forma automatizada de control de calidad podría ser esencial para ayudar a las pacientes a satisfacer la demanda. 

En última instancia, el enfoque puede revelar exactamente cómo funciona la psicoterapia en primer lugar, algo sobre lo que los médicos y los investigadores aún no saben nada. Una nueva comprensión de los ingredientes activos de la terapia podría abrir la puerta a la atención de salud mental personalizada, lo que permitiría a los médicos adaptar los tratamientos psiquiátricos a clientes particulares de la misma manera que lo hacen cuando prescriben medicamentos.

Un camino con las palabras


El éxito de la terapia y el asesoramiento depende, en última instancia, de las palabras pronunciadas entre dos personas. A pesar de que la terapia ha existido en su forma moderna durante décadas, todavía no sabemos cómo funciona una cantidad sorprendente. Por lo general, se considera crucial que el terapeuta y el cliente tengan una buena relación, pero puede ser difícil predecir si una técnica en particular, aplicada a una enfermedad en particular, dará resultados o no. En comparación con el tratamiento de las condiciones físicas, la calidad de la atención de la salud mental es deficiente. Las tasas de recuperación se han estancado y, en algunos casos, han empeorado desde que se desarrollaron los tratamientos. 

Los investigadores han intentado estudiar la terapia de conversación durante años para descubrir los secretos de por qué algunos terapeutas obtienen mejores resultados que otros. Puede ser tanto arte como ciencia, basado en la experiencia y el instinto de terapeutas calificados. Ha sido prácticamente imposible cuantificar completamente qué funciona y por qué, hasta ahora. Zac Imel, quien es investigador de psicoterapia en la Universidad de Utah, recuerda haber tratado de analizar a mano las transcripciones de las sesiones de terapia. “Lleva una eternidad y los tamaños de las muestras son vergonzosos”, dice. “Por eso, no aprendimos mucho incluso durante las décadas que llevamos haciéndolo”.

La IA está cambiando esa ecuación. El tipo de aprendizaje automático que realiza la traducción automática puede analizar rápidamente grandes cantidades de lenguaje. Eso les da a los investigadores acceso a una fuente de datos interminable y sin explotar: el lenguaje que usan los terapeutas. 

Los investigadores creen que pueden utilizar los conocimientos de esos datos para dar un impulso a la terapia que tanto tiempo se esperaba. El resultado podría ser que más personas mejoren y se mantengan mejor. 

Blackwell y sus colegas no son los únicos que persiguen esta visión. Una empresa de EE. UU., Llamada Lyssn , está desarrollando una tecnología similar. Lyssn fue cofundada por Imel y el director ejecutivo David Atkins, quien estudia psicología y aprendizaje automático en la Universidad de Washington. 

Ambos grupos entrenan a sus IA en transcripciones de sesiones de terapia. Para entrenar los modelos de PNL, se anotan a mano unos cientos de transcripciones para resaltar el papel que juegan las palabras de los terapeutas y los clientes en ese punto de la sesión. Por ejemplo, una sesión puede comenzar con un terapeuta saludando a un cliente y luego pasar a discutir el estado de ánimo del cliente. En un intercambio posterior, el terapeuta puede sentir empatía por los problemas que el cliente plantea y preguntar si el cliente practicó las habilidades introducidas en la sesión anterior. Etcétera. 
La tecnología funciona de manera similar a un algoritmo de análisis de sentimientos que puede decir si las críticas de películas son positivas o negativas, o una herramienta de traducción que aprende a mapear entre inglés y chino. Pero en este caso, la IA se traduce del lenguaje natural a una especie de código de barras o huella dactilar de una sesión de terapia que revela el papel que juegan los diferentes enunciados.

Una huella digital para una sesión puede mostrar cuánto tiempo se dedicó a la terapia constructiva frente a la charla general. Ver esta lectura puede ayudar a los terapeutas a centrarse más en lo primero en sesiones futuras, dice Stephen Freer, director clínico de Ieso, que supervisa a los aproximadamente 650 terapeutas de la clínica.

Crisis inminente
Los problemas que están abordando tanto Ieso como Lyssn son urgentes. La historia de Cowley destaca dos deficiencias importantes en la provisión de atención de salud mental: acceso y calidad. Cowley sufrió durante 15 años antes de que le ofrecieran tratamiento, y la primera vez que lo probó, en 2004, no ayudó. Pasaron otros 15 años antes de que recibiera un tratamiento que funcionó.

La experiencia de Cowley es extrema, pero no infrecuente. Las advertencias de una crisis de salud mental que se avecina ignoran una verdad básica: ya estamos en una. A pesar de que el estigma está desapareciendo lentamente, la mayoría de las personas que necesitan ayuda por un problema de salud mental aún no la obtienen. Aproximadamente uno de cada cinco de nosotros tiene una enfermedad mental en un momento dado, sin embargo, el 75% de las personas con enfermedades mentales no reciben ningún tipo de atención.

Y de los que lo hacen, solo alrededor de la mitad puede esperar recuperarse. Eso está en los mejores sistemas de salud mental del mundo, dice Blackwell. “Si fuéramos a un hospital con una pierna rota y nos dijeron que hay una probabilidad de 50 a 50 de que se arregle, de alguna manera eso no parecería aceptable”, dijo en una charla TED el año pasado . "Creo que podemos desafiarnos a nosotros mismos para tener expectativas más altas".

La pandemia ha agravado el problema pero no lo ha creado. El problema es fundamentalmente sobre oferta y demanda. La demanda proviene de nosotros, nuestros números aumentaron por una de las experiencias colectivas más exigentes que se recuerden. El problema del lado de la oferta es la falta de buenos terapeutas.

A esto se refieren Ieso y Lyssn. Según Freer, la gente suele abordar el problema del suministro con la suposición de que puede tener más terapeutas o mejores terapeutas, pero no ambos. "Creo que es un error", dice. "Creo que lo que estamos viendo es que puedes tener tu pastel y comértelo". En otras palabras, Ieso cree que puede aumentar el acceso a la atención y utilizar la inteligencia artificial para ayudar a gestionar su calidad.
Ieso es uno de los proveedores más grandes respaldado por el Servicio Nacional de Salud (NHS) del Reino Unido que ofrece terapia a través de Internet por texto o video. Sus terapeutas han brindado hasta ahora más de 460.000 horas de terapia cognitivo-conductual (TCC), una técnica eficaz y de uso común que ayuda a las personas a manejar sus problemas cambiando la forma en que piensan y se comportan, a alrededor de 86.000 clientes, tratando una variedad de condiciones. incluidos los trastornos del estado de ánimo y la ansiedad, la depresión y el trastorno de estrés postraumático.

Desde 2013, Ieso se ha centrado en la depresión y el trastorno de ansiedad generalizada, y ha utilizado técnicas basadas en datos, de las cuales la PNL es una parte fundamental, para aumentar drásticamente las tasas de recuperación de esas afecciones . Según Ieso, su tasa de recuperación en 2021 para la depresión es del 62% —en comparación con un promedio nacional del 50% —y del 73% para el trastorno de ansiedad generalizada— en comparación con un promedio nacional del 58%. 

Ieso dice que se ha centrado en la ansiedad y la depresión en parte porque son dos de las afecciones más comunes. Pero también responden mejor a la TCC que otros, como el trastorno obsesivo compulsivo. Aún no está claro hasta qué punto la clínica puede extender su éxito, pero planea comenzar a enfocarse en más afecciones. 

En teoría, el uso de IA para monitorear la calidad libera a los médicos para ver más clientes porque una mejor terapia significa menos sesiones improductivas, aunque Ieso aún no ha estudiado el impacto directo de la PNL en la eficiencia de la atención.

"En este momento, con 1000 horas de terapia, podemos tratar entre 80 y 90 clientes", dice Freer. "Estamos tratando de mover esa aguja y preguntar: ¿Puede tratar a 200, 300, incluso 400 clientes con la misma cantidad de horas de terapia?

A diferencia de Ieso, Lyssn no ofrece terapia en sí. En cambio, proporciona su software a otras clínicas y universidades, en el Reino Unido y los EE. UU., Para el control de calidad y la capacitación.

En los EE. UU., Los clientes de Lyssn incluyen un programa de tratamiento con opioides de telesalud en California que desea monitorear la calidad de la atención brindada por sus proveedores. La compañía también está trabajando con la Universidad de Pensilvania para establecer terapeutas de TCC en Filadelfia con su tecnología.

En el Reino Unido, Lyssn está trabajando con tres organizaciones, incluido Trent Psychological Therapies Service, una clínica independiente que, como Ieso, recibe el encargo del NHS de proporcionar atención de salud mental. Trent PTS todavía está probando el software. Debido a que el modelo de PNL se construyó en los EE. UU., La clínica tuvo que trabajar con Lyssn para que reconociera los acentos regionales británicos. 

Dean Repper, director de servicios clínicos de Trent PTS, cree que el software podría ayudar a los terapeutas a estandarizar las mejores prácticas. "Uno pensaría que los terapeutas que lo han estado haciendo durante años obtendrían los mejores resultados", dice. "Pero no es así, necesariamente". Repper lo compara con la conducción: "Cuando aprendes a conducir un coche, te enseñan a hacer una serie de cosas seguras", dice. "Pero después de un tiempo dejas de hacer algunas de esas cosas seguras y tal vez recibes multas por exceso de velocidad".

Mejorando, no reemplazando
El objetivo de la IA es mejorar la atención humana, no reemplazarla. La falta de atención de salud mental de calidad no se resolverá con soluciones rápidas a corto plazo. Abordar ese problema también requerirá reducir el estigma, aumentar la financiación y mejorar la educación. Blackwell, en particular, descarta muchas de las afirmaciones que se hacen a favor de AI. “Hay una cantidad peligrosa de publicidad exagerada”, dice.

Por ejemplo, ha habido muchos rumores sobre cosas como los terapeutas de chatbot y el monitoreo las 24 horas del día mediante aplicaciones, a menudo facturadas como Fitbits para la mente. Pero la mayor parte de esta tecnología se encuentra en algún lugar entre "años de distancia" y "nunca sucederá".

"No se trata de aplicaciones de bienestar y cosas por el estilo", dice Blackwell. "Poner una aplicación en la mano de alguien que dice que va a tratar su depresión probablemente solo sirva para vacunarlo en contra de buscar ayuda".

Sin embargo, un problema de hacer que la psicoterapia se base más en la evidencia es que significa pedirles a los terapeutas y clientes que abran sus conversaciones privadas. ¿Se opondrán los terapeutas a que su desempeño profesional sea monitoreado de esta manera? 

Repper anticipa cierta desgana. “Esta tecnología representa un desafío para los terapeutas”, dice. "Es como si tuvieran a alguien más en la habitación por primera vez, transcribiendo todo lo que dicen". Para empezar, Trent PTS está usando el software de Lyssn solo con los aprendices, que esperan ser monitoreados. Cuando esos terapeutas califican, piensa Repper, pueden aceptar el seguimiento porque están acostumbrados. Es posible que los terapeutas más experimentados necesiten estar convencidos de sus beneficios.

El punto no es usar la tecnología como un palo, sino como apoyo, dice Imel, quien solía ser terapeuta. Cree que muchos agradecerán la información adicional. “Es difícil estar solo con tus clientes”, dice. "Cuando todo lo que hace es sentarse en una habitación privada con otra persona durante 20 o 30 horas a la semana, sin recibir comentarios de sus colegas, puede ser realmente difícil de mejorar".

Freer está de acuerdo. En Ieso, los terapeutas discuten la retroalimentación generada por la IA con sus supervisores. La idea es permitir que los terapeutas tomen el control de su desarrollo profesional, mostrándoles en qué son buenos, cosas de las que otros terapeutas pueden aprender, y no tan buenos, cosas en las que podrían querer trabajar. 

Ieso y Lyssn recién están comenzando por este camino, pero existe un claro potencial para aprender cosas sobre la terapia que solo se revelan al extraer conjuntos de datos suficientemente grandes. Atkins menciona un metanálisis publicado en 2018 que reunió alrededor de 1,000 horas de terapia sin la ayuda de IA. "Lyssn procesa eso en un día", dice. Nuevos estudios publicados tanto por Ieso como por Lyssn analizan decenas de miles de sesiones.

Por ejemplo, en un artículo publicado en JAMA Psychiatry en 2019, los investigadores de Ieso describieron un modelo de PNL de aprendizaje profundo que fue capacitado para categorizar las declaraciones de los terapeutas en más de 90,000 horas de sesiones de CBT con alrededor de 14,000 clientes. El algoritmo aprendió a discernir si diferentes frases y secciones cortas de conversación eran instancias de tipos específicos de conversación basada en TCC, como verificar el estado de ánimo del cliente, establecer y revisar la tarea (donde los clientes practican las habilidades aprendidas en una sesión), discutir métodos de cambio , planificación para el futuro, etc., o charlas no relacionadas con CBT, como charlas generales. 

En un artículo publicado este año, el equipo de Ieso analizó las expresiones de los clientes en lugar de las de los terapeutas. Descubrieron que más de lo que ellos llaman respuestas de “cambio-conversación activa” (aquellas que sugieren un deseo de cambiar, como “ya no quiero vivir así”) y “exploración de cambio-conversación” (evidencia de que el cliente está reflexionando sobre las formas de cambiar) se asociaron con mayores probabilidades de mejora y compromiso confiables. No ver este tipo de declaraciones podría ser una señal de advertencia de que el curso actual de la terapia no está funcionando. En la práctica, también podría ser posible estudiar las transcripciones de las sesiones en busca de pistas sobre lo que dicen los terapeutas para provocar tal comportamiento y capacitar a otros terapeutas para que hagan lo mismo.

Esto es valioso, dice Jennifer Wild, psicóloga clínica de la Universidad de Oxford. Ella cree que estos estudios ayudan al campo, hacen que la psicoterapia se base más en la evidencia y justifiquen la forma en que se capacita a los terapeutas. 

“Uno de los beneficios de los hallazgos es que cuando capacitamos a los médicos, ahora podemos señalar la investigación que muestra que cuanto más se adhiera al protocolo, más cambios en los síntomas se obtendrán”, dice Wild. “Puede que tengas ganas de charlar, pero debes ceñirte al tratamiento, porque sabemos que funciona y sabemos cómo funciona. Creo que eso es lo importante, y creo que eso es nuevo ".

Estas técnicas de inteligencia artificial también podrían usarse para ayudar a relacionar a los posibles clientes con los terapeutas y determinar qué tipos de terapia funcionarán mejor para un cliente individual, dice Wild: “Creo que finalmente obtendremos más respuestas sobre qué técnicas de tratamiento funcionan mejor para qué combinaciones de síntomas ".

Este es solo el comienzo. Un gran proveedor de atención médica como Kaiser Permanente en California podría ofrecer 3 millones de sesiones de terapia al año, dice Imel, "pero no tienen idea de lo que sucedió en esas sesiones, y eso parece un desperdicio terrible". Considere, por ejemplo, que si un proveedor de atención médica trata a 3 millones de personas por enfermedades cardíacas, sabe cuántas recibieron estatinas y si las tomaron o no. "Podemos hacer ciencia a nivel de población sobre eso", dice. "Creo que podemos empezar a hacer cosas similares en psicoterapia".

Blackwell está de acuerdo. "De hecho, podríamos entrar en una era de medicina de precisión en psicología y psiquiatría dentro de los próximos cinco años", dice.

En última instancia, es posible que podamos combinar tratamientos. Hay alrededor de 450 tipos diferentes de psicoterapia que puede hacer que su aseguradora pague en los EE. UU., Dice Blackwell. Desde el exterior, podría pensar que cada uno era tan bueno como el otro. "Pero si hiciéramos una especie de análisis químico de la terapia, creo que encontraríamos que hay ciertos ingredientes activos, que probablemente provienen de una variedad de marcos teóricos", dice. Se imagina poder reunir una selección de ingredientes de diferentes terapias para un cliente específico. "Esos ingredientes podrían formar un tipo de tratamiento completamente nuevo que aún no tiene un nombre", dice.

Una posibilidad intrigante es utilizar las herramientas para ver qué están haciendo los terapeutas con resultados especialmente buenos y enseñar a otros a hacer lo mismo. Freer dice que entre el 10 y el 15% de los terapeutas con los que trabaja "hacen algo mágico".

“Hay algo que están haciendo de manera constante, con grandes volúmenes de clientes, donde los hacen bien y los clientes permanecen bien”, dice. "¿Puedes embotellarlo?"

Freer cree que la persona que trató a Kevin Cowley es ese tipo de terapeuta. “Por eso creo que la historia de Kevin fue tan poderosa”, dice. “Piense en cuántos años ha estado sufriendo. Ahora imagínese si Kevin hubiera tenido acceso a la atención cuando tenía 17 o 18 años